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因天然气而富可敌国的加拿大小城

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发表于 2017-2-16 18:11:32 | 显示全部楼层 |阅读模式



Aaron Vincent Elkaim for The New York Times
在梅迪辛哈特郊区的阿尔伯塔的荒地上,座落着使用天然气生产甲醇的工厂。梅迪辛哈特建于加拿大最大与最古老的天然气池之上。

艾伯塔省梅迪辛哈特——这个坐落在河边的城市正好在艾伯塔贫瘠地区的中心,与世隔绝。它和挪威有点像,石油和天然气的储量都相当大,带来的财富相对于它们较少的人口来说是相当多的。

现在,梅迪辛哈特正在设立一个和挪威著名的主权财富基金相当的基金,筹集起来的钱应该会为子孙后代赚更多的钱。

“我们可以和世界分离,完全自给自足,”该市市长特德·克吕斯顿(Ted Clugston)在梅迪辛哈特市政厅里一边喝着咖啡一边说。这是一栋很有设计感的获奖建筑,采用了砖和玻璃结构。“我们可以成为一个非常非常富裕的小国,除了没有军队以外。”

梅迪辛哈特是北美洲最后一批拥有自己的能源资源的城市之一。该市现在有4000多口天然气井,还打算将石油日产量从1500桶增加到5000桶。

它有自己的燃气发电厂,还有一座风电场和一座太阳能热电厂,是市政可再生能源领域的领导者。梅迪辛哈特甚至还向购买太阳能电子组件的房屋主人提供补贴优惠。

但真正让这座城市与众不同的,是它地底下的东西:储量巨大的天然气。


Aaron Vincent Elkaim for The New York Times
梅迪辛哈特市的一家发电厂。梅迪辛哈特是北美洲最后一批拥有自己的能源资源的城市之一,现在有4000多口天然气井。


艾伯塔有相当一部分地区在古代是一片海洋的海床。科学家称其为西部内陆海道(Western Interior Seaway),它曾将落基山脉和阿巴拉契亚山脉隔开。当时,这里充满生机,生活着最长可达60英尺(约合18米)的巨型爬行动物。

死去的动植物的残骸沉落海底,被沉积物掩埋,并在数百万年后分解成甲烷。今天的地质学家把残留下来的海床称作梅迪辛哈特砂岩(Medicine Hat Sandstone)。它拥有加拿大储量最大、最古老的天然气。

生活在这片平原上的原住民知道,这附近的地底下有神秘的东西,因为闪电偶尔会把地上的草点燃,火光明亮,直到被风或雨扑灭。他们把气孔叫“燃烧的泉水”。

然后到了1883年,加拿大太平洋铁路(Canadian Pacific Railway)延伸到梅迪辛哈特时,在南萨斯喀彻温河上架桥。为了在干燥的平原上给蒸汽机加水,人们在西侧挖了一口井,希望找到水。当时的一份报纸报道称,他们挖到了气体,“遇火便会产生足以把四周围照亮的火焰”。

铁路施工人员不断挖井,挖出天然气。当时,天然气主要被用来制造让访客赞叹的火光。看过一次这样的表演后,鲁德亚德·吉卜林(Rudyard Kipling)曾写下名言,“在该国的这片地区,地狱似乎就在地下室里,唯一的天窗就是梅迪辛哈特。”

最初的井都较浅,天然气和水混合在了一起。水在冬天会结冰,导致无法输送天然气。后来到1904年,市政官员决定挖一口更深的井。

在地面以下1000英尺的地方,天然气井干涸,但市长称他会弄到更多的钱,下令继续挖。又挖了十英尺,钻头碰到天然气,被像西瓜籽一样喷出地面。据该市的一位历史学者称,市长当时刚穿好衣服,在膝盖处安好吊具后下到井下。

不同寻常的是,市政府拒绝了一家私营公司购买天然气特许经销权的提议,而是决定把它当作公用事业来开发。该市为安装天然气管道而筹集资金,管道把一栋又一栋建筑,一个又一个家庭连接在了一起。路灯连续一整天燃烧着,因为天然气非常充足,全天照明比每天灭灯第二天再点燃要更便宜。这个事实为梅迪辛哈特在“信不信由你博物馆”(Ripley's Believe It or Not)赢得了一席之地。(路灯中的气灯罩已被发光二级管取代。)


Aaron Vincent Elkaim for The New York Times
路灯终日燃烧着,因为天然气非常充足,全天照明比每天灭灯第二天再点燃要更便宜。路灯中的气灯罩已被发光二级管取代。


学习如何安全使用这种无形、无味的资源需要时间。很多建筑因为漏气而被炸成碎片。1908年,一家床垫厂发生爆炸。

那时已建市的梅迪辛哈特开始提供工业税负优惠期、免费建筑工地和免费天然气。成千上万家工厂随之出现。前爱尔兰政界人物文森特·斯库利(Vincent Scully)曾宣称梅迪辛哈特将成为“加拿大西部的匹茨堡”,而在一段时间里,他似乎说对了。据梅迪辛哈特历史博物馆称,到一战开始时,梅迪辛哈特的工厂生产的产品,“从井盖到糖果,”达数十种之多。

“我们什么都不缺,”该市议员、能源与公用事业委员会主席比尔·科克斯(Bill Cocks)说。他称在省级会议上,自己有时候会被介绍成“来自梅迪辛哈特独立公国的科克斯议员”。

科克斯是赛普里斯俱乐部(Cypress Club)的主席。这是一个用皮革和兽头作装饰品的私人俱乐部,成立于1903年,一向是梅迪辛哈特权力掮客的社交中心。

来自石油和天然气的收入会给该市的很多预算提供资金,使梅迪辛哈特能够保持低税率。这里是加拿大主要城市中财产税最低的。在能源价格处于高位时,该市积累起了大约五亿加元的资金储备。

但后来,能源价格暴跌,利润蒸发,梅迪辛哈特今年面临预算不足。在记忆中这是第一次。市政府将用储备金来弥补,并在接下来的十年里每年上调财产税2%,但预算不足是对市议会的一个提醒。

因此,梅迪辛哈特正在设立一个“遗产基金”,类似于挪威、中国、新加坡和其他富裕国家运作的主权财富基金。该市获得了省级部门对投资股票的许可。在艾伯塔,除梅迪辛哈特外只有两个城市享有这项特权:卡尔加里和埃德蒙顿。它们的面积均比梅迪辛哈特大十多倍。


Aaron Vincent Elkaim for The New York Times
“我们可以和世界分离,完全自给自足,”市长特德·克吕斯顿说。“我们可以成为一个非常非常富裕的小国,除了没有军队以外。”


资金一旦进入该基金,就不能撤出,只有收益可取出。但随着时间的推移,该市希望这个基金能不断发展壮大,到最后收益能承担该市的大量预算,也许有一天甚至会让财产税成为历史。

“我们将开始利用这些可能会枯竭的资产的价值,”该市财政厅长布莱恩·马斯特尔(Brian Mastel)说,“并把它们变现,放进一个造福社会的捐赠基金。



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